Richard Baxter : 400 ans plus tard, toujours un pasteur modèle

Aujourd'hui marque le 400e anniversaire de Richard Baxter. Il est impossible de mesurer l'influence de ce puritain anglais sur quatre siècles. Ses œuvres restent imprimées et sont largement lues, ce qui ne devrait pas nous surprendre. J. I. Packer le considère comme « le pasteur, évangéliste et écrivain le plus remarquable sur des thèmes pratiques et dévotionnels produits par le puritanisme », répertoriant Baxter's Le pasteur réformé (1656) comme l'un des cinq meilleurs livres qui l'ont le plus influencé.

j'ai d'abord lu Le pasteur réformé en tant qu'élève du secondaire aspirant au ministère pastoral. Pourtant, étant un jeune idéaliste réformé qui pensait avoir compris la théologie, je n'ai pas saisi la gravité de l'avertissement de Baxter aux pasteurs qu'ils doivent d'abord être régénérés avant d'offrir l'Évangile aux autres :

Prenez garde à vous-mêmes, de peur d'être privés de cette grâce salvatrice de Dieu que vous offrez aux autres, et d'être étrangers au fonctionnement efficace de cet évangile que vous prêchez. . . et de peur que vous ne vous affamiez pendant que vous leur préparez de la nourriture.



Bien sûr, les pasteurs réformés sont sauvés, pensai-je ; sinon pourquoi seraient-ils pasteurs ? Maintenant, près de deux décennies plus tard, avec une expérience dans les tranchées du ministère de l'église locale et avec d'innombrables séminaristes et travailleurs chrétiens, j'en suis venu à apprécier l'avertissement qui donne à réfléchir de Baxter alors que je considère ma propre âme et l'âme des autres. J'ai également appris qu'il utilisait le terme 'réformé' pour signifier 'renouvelé' et non, comme je le supposais, quelque chose relatif à la doctrine calviniste. Et j'ai découvert plus tard la théologie de Baxter était plus controversée que je ne l'imaginais. Aussi grand qu'il se tenait parmi les puritains, il était, comme le dit Packer, 'assez grand pour avoir de gros défauts et faire de grosses erreurs'.

Homme mourant aux hommes mourants

Né le 12 novembre 1615 (décédé en 1691), Baxter a grandi avec une éducation principalement informelle; à la persuasion du maître d'école et mentor John Owen, il n'est pas allé à l'université. Sa vie et sa carrière, comme d'autres de sa génération, ont été façonnées par les événements complexes de l'époque - des conflits ecclésiastiques, théologiques et politiques ont secoué la Grande-Bretagne. La guerre civile anglaise et l'éviction de l'ancienne monarchie dans les années 1640, suivies de la restauration de la monarchie, ont eu un effet explosif sur la société et l'église. Baxter a surmonté ces défis publics ainsi que ses propres persécutions, emprisonnements et maladies fréquentes.

Le ministère le plus fructueux de Baxter a été son pastorat de 17 ans à Kidderminster (rompu par une aumônerie de cinq ans dans l'armée de Cromwell). À Kidderminster , il a vu la quasi-totalité de la ville de 2 000 personnes converties, dont la plupart ne poursuivaient pas auparavant la foi chrétienne. Au fil du temps, le nombre de convertis était si écrasant qu'il était impossible pour Baxter de tous les rencontrer. Un visiteur marchant dans les rues un dimanche pendant cette période peut entendre le chant des psaumes et les répétitions du sermon du jour résonner dans d'innombrables maisons.

La méthode de Baxter de visites approfondies de maison en maison, de formation de disciples, de catéchisme et de conseil pastoral a transformé une ville non convertie en une communauté chrétienne dynamique. Les pasteurs feraient bien de suivre son exemple de minutie et d'urgence dans la proclamation et l'application de l'évangile. Al donc un poète, Baxter a résumé son ministère Par ici :

Je prêchais, comme jamais sûr de prêcher à nouveau,

Et comme un mourant à des mourants !

O comment le repentir des hommes prédicateurs devrait-il avoir soif,

Qui voit à quel point l'église est proche de la tombe ?

Paître toi-même et ton troupeau

Nous connaissons tous les instructions des agents de bord pour nous assurer que nous avons sécurisé nos propres masques à oxygène avant d'aider nos voisins en cas d'urgence. De même, les pasteurs doivent se guider eux-mêmes avant de pouvoir garder leur troupeau. Les directives de Baxter en Le pasteur réformé sont clairs et surprenants dans leur franchise, comme en témoigne l'échantillonnage paraphrasé ci-dessous. Ses mots atteignent et attrapent un ministre par les épaules, le secouant pour le réveiller.

Baxter recommande cinq façons pour un ministre de surveiller sa propre vie :

1. Assurez-vous que la grâce salvatrice a régénéré votre posséder âme.

2. Ne vous contentez pas d'exister en état de grâce. Assurez-vous que vos grâces sont vigoureusement exercées, en vous prêchant vos sermons avant de les prêcher aux autres.

3. Assurez-vous que votre exemple ne contredit pas votre doctrine.

4. Assurez-vous de ne pas vivre dans ces péchés contre lesquels vous prêchez.

5. Assurez-vous que vous ne manquez pas des qualifications nécessaires pour le travail pastoral (1 Tim. 3 ; Tite 1).

Plus tard, il donne sept devoirs principaux de berger biblique :

1. Travail pour la conversion des inconvertis.

2. Donner des réponses aux chercheurs qui sont convaincus de péché.

3. Étudiez afin de pouvoir édifier ceux qui sont déjà dans la foi.

4. Exercer une surveillance attentive des familles.

5. Soyez diligent dans la visite des malades.

6. Soyez fidèle dans la correction et la réprimande des contrevenants.

7. Soyez prudent dans l'exercice de la discipline de l'église.

Les idées bibliques de Baxter sont aussi pertinentes dans l'église du 21e siècle qu'elles l'étaient au 17e siècle. En effet, Le pasteur réformé reste une lecture incontournable pour les anciens de l'église après 360 ans.

Autres travaux

Mais Baxter n'a pas seulement écrit pour les pasteurs. Antérieur à Le pasteur réformé il a écrit ce qui est devenu l'un des livres de dévotion les plus populaires depuis des générations, Le repos éternel des saints (1650) . Écrit pendant une longue et grave maladie lorsque la mort semblait probable, Baxter appelle les chrétiens à contempler notre repos céleste éternel comme un mode de vie. Il nous exhorte à ne pas rechercher le repos et le confort promis ici sur terre, mais à garder les nouveaux cieux et la nouvelle terre au premier plan de nos esprits. À une époque où nous sommes bombardés d'objets d'attention concurrents, des e-mails aux réseaux sociaux en passant par les dernières nouvelles, il n'y a jamais eu autant besoin de s'éloigner de notre nombrilisme et de lever les yeux vers l'espoir éternel qui nous attend. nous.

de Baxter Appel aux inconvertis (1658) a été si largement lu à travers le monde qu'il a été traduit dans la langue algonquienne et distribué parmi les Indiens de la Nouvelle-Angleterre par le missionnaire John Eliot (1604-1690). Baxter a également publié Pensées mourantes et Un annuaire chrétien (1673), un traité d'éthique sans égal et volumineux (1,25 million de mots !). La plupart de ses œuvres sont disponibles en ligne, souvent au format PDF.

Controverse

Baxter a fait cette remarque célèbre : « Dans les choses nécessaires, l'unité ; dans les choses douteuses, la liberté ; en toutes choses, la charité. Peu de gens ont lutté plus dur pour l'unité chrétienne que lui. Malgré ses désirs bien intentionnés d'une église unifiée, certaines des positions théologiques de Baxter étaient inutiles et source de division. Ses opinions sur la justification et l'expiation n'étaient pas en phase avec la tradition réformée. (Le théologien Paul Helm a trouvé similitudes entre Baxter et N. T. Wright dans leurs vues sur la justification.) De plus, en essayant de marcher sur une voie médiane, Baxter s'est penché vers les sentiments arminiens dans plusieurs domaines majeurs, bien qu'il ait été calviniste dans d'autres. Cette théologie hétéroclite a agacé les contemporains des deux camps, et elle peut aussi nous agacer.

Malgré nos différences, nous sommes bénis par les contributions de Baxter en tant que pasteur pieux et infatigable, qui se souciait profondément des perdus et de ses brebis, et dont les écrits pratiques que j'ai mentionnés ici ne traitent pas des positions doctrinales controversées qu'il tenait.

Célébrez Baxter

Alors, comment pouvez-vous célébrer le 400e anniversaire de Richard Baxter ? Un bon point de départ consiste à découvrir l'excitant Exposition du quart du centenaire de Richard Baxter à l'Université d'Oxford. Je suggérerais également de prendre l'un de ses livres susmentionnés, sous forme numérique ou imprimée, et de commencer à lire en profondeur.

Vous ne le regretterez pas. Vous serez réformé.