Pratiquez la vertu chrétienne de lire avec promiscuité

Note de l'éditeur : Ceci est un extrait adapté de Bien lire : trouver la bonne vie grâce à de bons livres (Brazos, 2018), et est publié avec autorisation.


J'ai grandi dans l'église, mais il a fallu un professeur incrédule et libéral dans une université d'État pour m'apprendre comment bien lire pouvait faire de moi un meilleur chrétien.

J'avais été amené par les pasteurs, les revivalistes et les enseignants de l'école du dimanche de ma jeunesse à croire que si l'on aime vraiment Dieu, on le démontre par sa volonté d'être pasteur (ou, dans mon cas, la femme d'un pasteur) ou de voyager en tant que missionnaire dans un pays lointain - plus c'est désolé, mieux c'est.



Mais je ne voulais pas être ces choses. (Je suppose qu'il est plus juste de dire que je « ne me suis pas senti appelé », mais il est plus honnête de dire simplement que je ne voulais pas.) Je voulais être un étudiant, un lecteur, un écrivain et, éventuellement, un professeur.

Je ne savais pas comment concilier mon amour de la littérature et du savoir avec mon amour de Dieu. Alors pendant un moment, j'ai abandonné Dieu.

Lire avec promiscuité

Puis j'ai rencontré un professeur dans mon programme de doctorat qui, bien qu'il ne soit pas chrétien lui-même, m'a enseigné le riche héritage intellectuel et théologique des écrivains chrétiens. L'un était John Milton, qui a écrit non seulement l'un des plus grands poèmes épiques dans la littérature mondiale (une épopée chrétienne, rien de moins), mais a également écrit une défense profondément chrétienne de la lecture « de manière imprudente ».

La lecture n'a pas besoin d'être simplement un passe-temps intéressant ou une recherche profane, mais a des implications théologiques importantes et des applications pratiques pour le chrétien.

Puritain fidèle pendant la guerre civile anglaise, Milton a lié la censure à l'Église catholique romaine (l'ennemi politique et doctrinal des puritains) et a trouvé dans son héritage de la Réforme une profonde interdépendance des libertés intellectuelles, religieuses, politiques et personnelles - toutes qui dépendent, selon lui, de la vertu. Parce que le monde depuis la chute contient à la fois le bien et le mal, a expliqué Milton, la vertu consiste à choisir le bien plutôt que le mal. Il a fait la distinction entre les innocents, qui ne connaissent pas le mal, et les vertueux, qui savent ce qu'est le mal et choisissent de faire le bien. Quelle meilleure façon d'apprendre la différence entre le mal et le bien, a demandé Milton dans Aréopagitique - sa brochure de 1644 prônant la liberté de la presse - que d'acquérir des connaissances sur les deux en lisant largement ?

Puisque donc la connaissance et l'examen du vice sont dans ce monde si nécessaires à la constitution de la vertu humaine, et la détection de l'erreur à la confirmation de la vérité, comment pouvons-nous plus sûrement, et avec moins de danger, explorer les régions du péché et fausseté qu'en lisant toutes sortes de traités et en entendant toutes sortes de raisons ? Et c'est le bénéfice que l'on peut tirer des livres lus dans la promiscuité.

Lire Milton et discuter de ses idées avec mon professeur dans son bureau longtemps après la fin des cours m'a permis de comprendre que la lecture ne doit pas être simplement un passe-temps intéressant ou une recherche séculière, mais qu'elle a des implications théologiques importantes et des applications pratiques pour le chrétien.

Cultiver la vertu

La lecture littéraire ne se contente pas de transmettre des informations ou des divertissements à notre cerveau où elle est conservée comme dans une sorte de référentiel. Au contraire, lire largement et bien façonne et forme notre caractère. Il cultive la vertu.

Le mot vertu a de nombreuses nuances de sens, mais il peut tout simplement être compris comme l'excellence. Bien lire est, en soi, un acte de vertu, ou d'excellence, et c'est une habitude qui cultive plus de vertu en retour.

Lire largement et bien façonne et façonne notre caractère. Il cultive la vertu.

La littérature incarne la vertu, premièrement, en offrant des images de la vertu en action et, deuxièmement, en offrant au lecteur une pratique par procuration dans l'exercice de la vertu, par laquelle les habitudes de l'esprit - les façons de penser et de percevoir - s'accumulent. Lire vertueusement signifie, premièrement, lire attentivement, être fidèle à la fois au texte et au contexte, interpréter avec précision et perspicacité. En effet, il y a quelque chose dans la forme même de la lecture — la forme même de l'action — qui tend vers la vertu. L'attention nécessaire à la lecture approfondie (le type de lecture que nous pratiquons en lisant des œuvres littéraires par opposition à l'écrémage des nouvelles ou à la lecture d'instructions) nécessite de la patience. Les compétences d'interprétation et d'évaluation exigent de la prudence. Même la simple décision de réserver du temps pour lire dans un monde où tant d'autres choix se disputent notre attention nécessite une sorte de tempérance.

Les compétences requises pour bien lire ne sont pas un grand mystère. Bien lire est, eh bien, simple (sinon facile). Cela demande juste du temps et de l'attention.

Bien lire, ce n'est pas parcourir les livres pour trouver des leçons sur ce qu'il faut penser. Bien lire, c'est plutôt se former à comment penser . Bien lire ajoute à notre vie - non pas de la même manière qu'un outil de la quincaillerie ajoute à notre vie, car un outil ne nous sert à rien une fois perdu ou cassé, mais de la manière dont une amitié ajoute à notre vie, nous changeant pour toujours.

Lire pour la vertu signifie être attentif à la forme d'une œuvre aussi bien qu'à son contenu. Et parce que la littérature est par définition une expérience esthétique, et pas seulement intellectuelle, il faut s'occuper de la forme au moins autant que du contenu, sinon plus. La forme compte.

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Par exemple, pour saisir ce que Les Aventures de Huckleberry Finn nous montre la vertu du courage nécessite de comprendre l'ironie dont dépend le texte. L'ironie centrale du courage de Huck dans la protection de l'esclave en fuite Jim est qu'il est basé sur une conscience mal formée et une croyance erronée qu'il fait le mal (et le risque de toute façon). Mais nous savons qu'il fait bien. L'histoire donne de la vertu aux lecteurs en exigeant de nous le courage intellectuel et moral de faire la distinction entre ce que la société dit être juste et faux et ce qui l'est vraiment. Les lecteurs qui demandent de temps en temps que Huck Finn soit retiré des programmes scolaires lisent le contenu du livre mais ne s'occupent pas de sa forme, manquant ainsi l'ironie par laquelle les valeurs sociétales que le livre décrit ne sont pas respectées mais sont corrigées .

Bien lire est, eh bien, simple (sinon facile). Cela demande juste du temps et de l'attention.

Le roman du XVIIIe siècle L'histoire de Tom Jones, un enfant trouvé modélise également la manière dont la bonne littérature intègre la forme et le contenu. La vertu centrale de cette histoire est la prudence, ou la sagesse appliquée. Le récit relate le long voyage rempli d'aventures du héros à la poursuite de la prudence. Mais la forme de l'ouvrage, d'une longueur épique, remplie d'une panoplie de personnages représentatifs de toute la société, le plus souvent humoristiques mais parfois graves, oblige le lecteur à faire preuve de prudence tout au long du parcours. Comme le montre délicieusement ce roman, le fait de juger un personnage dans une histoire construit notre propre personnage.

Shusaku Endo Le silence est intrigant, voire problématique, car il est centré sur un prêtre du XVIIe siècle qui apostasie dans des circonstances de torture extrêmement cruelles. Ce qui se passe ensuite amène le lecteur à se demander si son acte constitue ou non un véritable abandon de sa foi. Ce roman offre ainsi une occasion parfaite d'examiner la vertu théologale de la foi. Les questions difficiles que l'histoire soulève (basées sur des événements historiques) sur la nature de l'évangélisation, de la conversion et de la vraie foi ne peuvent pas être résolues avec certitude sur le personnage et le monde fictifs en raison des ambiguïtés de l'histoire elle-même, qui sont encore compliquées par le forme que prend le récit. Mais le but de la lecture de ce roman - ou de n'importe quel roman - n'est pas de trouver des réponses définitives sur les personnages. Il s'agit plutôt de se poser des questions définitives sur nous-mêmes.

Les grands livres offrent plus de perspectives que de leçons. Comme l'explique la philosophe morale Martha Nussbaum dans La connaissance de l'amour , la littérature reproduit le monde du concret, où se produit « l'apprentissage expérientiel » nécessaire à la vertu. La bonne littérature est pour le chrétien un endroit pour « tester toutes choses » (1 Thessaloniciens 5 : 21) – ainsi que pour être testée, raffinée et rendue plus excellente.