Howell Harris et le renouveau évangélique au Pays de Galles

Note de l'éditeur:

Pour ceux qui souhaitent en savoir plus sur Harris, Geraint Tudur’s Howell Harris : de la conversion à la séparation, 1735-1750 (Cardiff : University of Wales Press, 2000) est indispensable. Pour le contexte plus large, voir David Ceri Jones, Boyd Stanley Schlenther et Eryn M. White, Les élus méthodistes : le méthodisme calviniste en Angleterre et au Pays de Galles, 1735-1750 (Cardiff : University of Wales Press, 2013).

Cette année, les évangéliques du monde entier sont à juste titre en souvenir du tricentenaire de la naissance de l'évangéliste transatlantique George Whitefield . Cependant, dans la plupart des commémorations, un autre anniversaire risque de passer inaperçu. Howell Harris, qui avec Daniel Rowland et William Williams Pantycelyn a dirigé le renouveau évangélique au Pays de Galles, est également né en 1714.

Situé sur le côté ouest des îles britanniques, avec l'Angleterre le long d'une frontière et la mer d'Irlande de l'autre, le Pays de Galles a longtemps été éclipsé par son voisin oriental beaucoup plus grand et plus puissant. Depuis que les compilateurs victoriens du Encyclopédie Britannica inclus comme entrée pour le Pays de Galles, 'Voir l'Angleterre', les historiens gallois ont eu du mal à faire entendre leur voix en dehors de leur propre pays. Peu de gens savent que le Pays de Galles a sa propre histoire spirituelle distincte.



Harris est né à Trefeca, un petit village près de Brecon dans le sud-est du Pays de Galles. Alors qu'il travaillait comme maître d'école pour Griffith Jones, Harris a connu une profonde conversion évangélique. Cette expérience, à Pâques 1735, fut bientôt éclipsée par ce qu'il appela son « baptême du feu ». Il a enregistré son expérience consignée dans les moindres détails dans un journal qu'il a commencé à tenir au cours de ces mois. Il a continué à l'écrire pour le reste de sa vie : près de 280 journaux ont survécu - un récit unique, souvent atrocement honnête, de la vie intérieure de Harris.

Presque immédiatement après sa conversion, Harris a commencé à rendre visite à ses voisins, leur lisant des livres divins. Il était poussé, écrit-il dans son journal, par « quelques désirs insatiables après le salut des pauvres pécheurs ; mon cœur aspirait à ce qu'ils soient convaincus de leurs péchés et de leur misère. Avant longtemps, il avait cessé de lire les livres des autres et avait commencé à se prêcher lui-même, ou ce qu'il préférait appeler « exhorter ». En 1736, il avait organisé son premier groupe de convertis en un petit seidau («sociétés»), ce que nous appellerions des cellules, et en quelques années, il avait établi un réseau de plus de 50 groupes de ce type dans tout le sud-est du Pays de Galles.

Inconnu de Harris, Daniel Rowland subissait une expérience de conversion similaire au même moment. Curé anglican à Llangeitho, un petit village de l'ouest du Pays de Galles, Rowland a été transformé et il a rapidement attiré des congrégations plus grandes que la moyenne lorsqu'il a prêché dans son église paroissiale et dans les environs. En 1737, Harris et Rowland se rencontrèrent pour la première fois et commencèrent à mettre en commun leurs ressources, créant ainsi le renouveau méthodiste gallois. Lors de cette première réunion, ils ont partagé leurs réflexions sur leur lecture du récit récemment publié de Jonathan Edwards sur le renouveau de Northampton en 1735, et Harris a déclaré avec enthousiasme : « Sûrement que le temps ici maintenant est comme la Nouvelle-Angleterre !

Partenariat avec Whitefield

Bientôt, d'autres ont rejoint le renouveau gallois. Certains ministres dissidents sympathiques ont été attirés, et avec l'ajout de Howell Davies et William Williams, ce dernier converti en écoutant Harris prêcher du haut d'une pierre tombale, les quatre dirigeants anglicans du réveil étaient tous en place. À la fin de 1738, Harris reçut une lettre inattendue de George Whitefield, écrite alors qu'il revenait des colonies américaines. Harris a répondu avec une lettre pleine de détails sur le renouveau en cours au Pays de Galles, et quelques mois plus tard, Whitefield était au Pays de Galles témoin des événements pour lui-même. Le Pays de Galles, a-t-il dit, était un 'sol noble pour le christianisme', et les Gallois semblaient 'beaucoup plus disposés à recevoir l'évangile' que les Anglais. Impressionné par Harris, Whitefield souhaitait jalousement « attraper une partie de son feu ». Avant longtemps, il prêchait régulièrement en plein air, tout comme son nouvel ami.

Whitefield était tellement impressionné par Harris qu'il l'a ramené à Londres, où Harris est resté pendant les mois suivants. Whitefield lui enseigna les bases de la théologie calviniste, l'instruisant de livres puritains, tandis que Harris fit la connaissance des frères Wesley et de certains des principaux moraves, tous à l'époque encore réunis dans une fragile unité à Fetter Lane. C'était le début d'un nouveau modèle; pendant une grande partie des années 1740, Harris partagea son temps à peu près également entre le Pays de Galles et l'Angleterre. En Angleterre, il joua un rôle extrêmement influent, notamment en tant que pacificateur alors que les différentes factions du renouveau anglais - wesleyennes, calvinistes et moraves - commençaient à se fragmenter.

Surface des défauts

Harris était particulièrement habile en tant qu'organisateur. Alors que la ferveur initiale du renouveau au Pays de Galles commençait à décliner au début des années 1740, Harris a conçu une structure organisationnelle pour gérer les 70 sociétés qui avaient été établies dans le sud du Pays de Galles à ce moment-là. Cela marqua l'apogée de l'influence de Harris alors qu'il liait officiellement le méthodisme gallois au mouvement méthodiste calviniste anglais , qui avait vu le jour à la suite de la division entre Whitefield et John Wesley sur la prédestination en 1741. Whitefield fut nommé modérateur du méthodisme calviniste anglais et gallois , et Harris était 'surintendant général ou père de tout le travail au Pays de Galles', en fait l'adjoint de Whitefield. C'était un mouvement bien organisé et rigoureusement géré, presbytérien en tout sauf le nom, et pendant un certain temps, il s'est avéré être une alternative réaliste au mouvement méthodiste wesleyen. Harris en était l'architecte en chef.

Harris a assumé le lourd fardeau de la direction du méthodisme calviniste anglais, en particulier lorsque Whitefield a voyagé en Amérique entre 1744 et 1748. Pourtant, il n'a pas été en mesure d'empêcher sa fragmentation, et bientôt il y avait aussi des inquiétudes à propos de Harris lui-même. À la fin des années 1740, il voyageait sans cesse depuis plus d'une décennie, prêchant plusieurs fois par jour et portant le fardeau des réveils anglais et gallois. Il était proche de l'épuisement complet et de la dépression. Et il ressemblait de plus en plus à un Morave, utilisant un langage presque érotique sur le sang et les blessures du Christ crucifié, et un langage confus sur la Trinité. Il a commencé à parler de la mort de Dieu au Calvaire.

Les relations au Pays de Galles étaient également de plus en plus tendues. Harris et Rowland avaient toujours été rivaux, et Harris avait un sentiment d'infériorité parce qu'il n'était pas un ecclésiastique ordonné. Pour compenser, Harris revendiquait la primauté dans le mouvement. Parfois, sa relation de travail avec Daniel Rowland a atteint un point de rupture. La crise finale survint en 1749 lorsque Harris se lia d'amitié avec Sidney Griffith, l'ex-épouse d'un écuyer de Caernarvonshire, dans le nord du Pays de Galles. Confiant dans son journal que Dieu lui avait révélé la mort imminente de sa femme, ouvrant la voie à son mariage avec Griffith, Harris commença à l'investir de dons prophétiques et de perspicacité. Avec des chansons grossières chantées à son sujet dans certaines parties du Pays de Galles, Harris a commencé à amener Griffith aux réunions de l'Association méthodiste, exigeant qu'elle reçoive une place de choix. À ce moment-là, une séparation des chemins était inévitable. Whitefield fut le premier à agir, renvoyant Harris de la Tabernacle Society en janvier 1750. Rowland, avec l'aide de William Williams, garda la majorité du mouvement sous son contrôle, tandis que Harris, avec un petit groupe de ses partisans les plus dévoués, se retira dans son maison à Trefeca.

Éveil des déclins et des cires

Sans Harris, le renouveau gallois a connu une pause temporaire. Les années 1750 furent plus calmes pour Harris. Réconcilié avec sa femme, Anne, après la mort de Griffith en 1752, Harris se consacre à la reconstruction de sa maison à Trefeca et à la création d'une communauté religieuse similaire à celle fondée par August Herman Francke à Halle en Allemagne. Appelé La famille ('La famille'), elle comprenait environ 100 'personnes de Harris' à un moment donné, tous vivant une vie très réglementée et disciplinée sous l'œil toujours attentif de Harris. Le site comprenait une grande maison, une chapelle, des vergers, une boulangerie, une imprimerie et divers ateliers. Les expériences innovantes de Harris en matière d'amélioration agricole lui ont valu d'être élu membre honoraire de la Breconshire Agricultural Society en 1756. Pendant la guerre de Sept Ans (1756-1763), il a rejoint la milice du comté et a voyagé dans une grande partie de l'East Anglia en tant qu'agent de recrutement pour le Lutte protestante contre la France catholique.

La réintégration de Harris dans le renouveau gallois a suivi le déclenchement d'une autre vague de renouveau au Pays de Galles en 1762. Ce renouveau, centré sur Llangeitho et déclenché par la publication d'un nouveau recueil de cantiques par William Williams, était plus puissant que le renouveau de 25 ans plus tôt. Pendant un certain temps, la vieille camaraderie entre Harris et Rowland est revenue, mais en réalité, le mouvement méthodiste gallois avait évolué sans Harris. Il était maintenant sous le contrôle de Rowland et Williams; Harris n'était plus que l'ombre de lui-même. Cependant, il y a eu un certain nombre de développements importants au cours de ces années, qui doivent beaucoup à ses efforts; Wesley, Whitefield et la comtesse de Huntingdon ont recommencé à revisiter le Pays de Galles. Harris a travaillé en étroite collaboration avec la comtesse sur la fondation d'un collège pour former des prédicateurs méthodistes calvinistes à Trefeca à la fin des années 1760.

L'héritage de Harris

Comme il ne se lassait pas de le dire aux gens, Harris a été le premier dirigeant méthodiste à faire l'expérience d'une conversion évangélique, le premier à voir Dieu agir puissamment dans le réveil sous sa prédication, et le premier à prêcher à l'extérieur. Charismatique et pionnier, Harris était le père de la dénomination méthodiste calviniste galloise qui a finalement fait sécession de l'Église d'Angleterre en 1811, longtemps après sa mort. Les structures que Harris avait mises en place au début des années 1740 étaient à la base d'une dénomination qui au XIXe siècle est devenue la plus grande du Pays de Galles. Il y a eu un certain nombre de réveils nationaux, 1859 et 1904–05 étant les plus connus. En effet, il y a eu quelques années au Pays de Galles du XIXe siècle où une communauté quelque part n'a pas connu d'éveil religieux. L'église méthodiste calviniste, façonnée à l'image de Harris, en fut le principal bénéficiaire.

Pourtant, Harris était un leader profondément imparfait. Autoritaire, arrogant et belliqueux, il a jeté le renouveau gallois dans un discrédit généralisé et presque au point mort dans les années 1750 en raison de sa relation avec Griffith. Au cours des 25 dernières années de sa vie, il a fait une figure légèrement désespérée. Harris représente toutes les forces et les faiblesses du mouvement évangélique. Bien que ses échecs personnels aient pu complètement ruiner le renouveau gallois, les structures mises en place par Harris ont assuré la poursuite du mouvement sans, et peut-être même malgré lui. Il a beaucoup à enseigner au mouvement évangélique contemporain, à la fois captivé et entravé par des leaders charismatiques et puissants.